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Proceso de curtido

El curtido es el proceso por el cual se estabiliza el colágeno de la piel mediante agentes curtientes minerales o vegetales, transformándola en cuero, siendo las sales de cromo las más utilizadas. Genera un efluente con pH bajo al final de la etapa. Los curtidos minerales emplean diferentes tipos de sales de cromo trivalente (Cr+3) en varias proporciones. Los curtidos vegetales para la producción de suelas emplean extractos comerciales de taninos. Otros agentes curtientes son los sintanos. Los procesos de desencalado, desengrase y purga eliminan la cal, el sulfuro y las grasas contenidas en la piel y limpian los poros de la misma. El consumo de agua no es tan alto como en la etapa de ribera y su efluente tiene pH neutro. Los dos últimos procesos de esta etapa consumen el menor volumen de agua; el piquelado en un medio salino y ácido prepara la piel para el curtido con agentes vegetales o minerales. Al final de esta etapa se tiene el conocido "wet blue", que es clasificado según su grosor y calidad para su proceso de acabado.

Luego de ser sacrificados los animales, sus cueros son tratados con sal por el lado carne, con lo que se evita la putrefacción y se logra una razonable conservación, es decir, una conservación adecuada para los procesos y usos posteriores a que será sometido el cuero. Una vez que los cueros son trasladados a la curtiembre, son almacenados en el saladero hasta que llega el momento de procesarlos.

Es un proceso artesanal y por ello desencadena dermatosis en las personas que lo manipulan.

Un complejo proceso industrial transforma el cuero fresco o salado en cuero curtido, semi-terminado o terminado.

El proceso más importante es el curtido, el cual se practica desde épocas prehistóricas, transforma una materia orgánica putrescible en imputrescible, estable e inalterable en el tiempo. Este proceso dura 24horas y requiere de varios pasos llamados desencalado, purga y piquelado en el que interactúan distintos proceso químicos. Las sustancias que se usan para el curtido se llaman “curtientes” y, de acuerdo a las curtientes empleadas, el curtido se puede clasificar en mineral, vegetal y sintético. El sistema más antiguo es el curtido vegetal y consistía en la acción química de material vegetal que contenía tanino (Ácido tánico). Se obtenía de extractos de plantas ricas en tanino y se procesaban convirtiéndolos en líquidos curtientes. Este proceso se utiliza aún en países de poco desarrollo tecnológico, aunque también en países desarrollados para producir cueros más firmes y gruesos para suela de zapatos, bolsos artículos de viajes, correas, etc.

El curtido mineral utiliza sales minerales como el sulfato de cromo, que se introdujo en el siglo XIX. Y se ha convertido en el proceso principal para la producción de piel más suave y delgada (prendas de vestir, calzado, bolsos, tapicería) Se sumergen las pieles en sales de cromo durante 4 horas, luego se escurren. También se utilizan sales como el cloruro de amonio para evitar la decoloración de las pieles durante el curtido.

En el curtido sintético se utilizan derivados del naftaleno, cresol, y del fenol.

Por ultimo se hace el “acabado “ del cuero, para este último tramo se utiliza disolventes, plastificantes, aglutinantes y pigmentos.